花5美元看看自己的DNA,你买单么?│十大突破技术

DeepTech深科技 2016-02-25 15:15 阅读:501
摘要:基因信息在线商店可以让用户以低成本的便捷方式了解个人的健康风险和遗传倾向。

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有一天开车途中,贾斯廷·高(Justin Kao)听美国全国公共广播电台(NPR)说,科学家已经发现了“甜食基因”(Sweettooth Gene),有人偏爱甜食就与这种基因有关。“哦,天哪。”一向爱吃饼干的高心想,“我也要花5美元看看有没有这种基因。”

高希望其他数以百万计的人们也能够像他一样,愿意花费几美元测试自己DNA中的甜食基因。他是总部位于旧金山的海力克斯(Helix)的联合创始人。去年夏天,该公司获得了超过1亿美元的投资,旨在打造首个基因信息“应用商店”。

基因组中保存着我们个人的健康风险、身体特征和血缘关系等信息。然而,除了提供有限基因图集的祖系测试外,目前尚未出现与DNA数据相关的大众市场。海力克斯由高的前雇主、私募股权投资机构华平投资(Warburg Pincus)和领先的超速DNA测序机器制造商伊卢米纳(Illumina)联合创建,赌的就是合适的商业模式。

海力克斯的想法是,向DNA应用购买者收集唾液样本,然后对他们的基因进行测序和分析,并对发现结果进行数字化处理。这样一样,客户就可以借助软件开发商提供的应用,获取自己的DNA信息。对于这个想法,海力克斯称为“一次测序,经常查询”(sequence once, query often)。(该公司表示,客户将会在网站上找到相关应用,也可能会在安卓和苹果应用商店找到这些应用。)

基于与伊卢米纳的关系,海力克斯认为,它可以对人类基因组中最重要的部分进行解码,即全部2万个基因和其他一些片段,而成本仅为100美元左右,约为其他公司成本的五分之一。海力克斯这样做的原因就在于:生成并存储所有客户的基因数据,即便他们最初只是进行了特定的基因查询,比如是否有“甜食基因”或是否有患某种特定疾病的风险等。或许,有两个人在车库里开发了一款售价10美元的应用,可以让你了解10年后的自己,或者让你知道自己与哪位名人最相近。高表示,这一策略会让客户以“前所未有的低入门价格”获取基因信息。

驱动应用商店的引擎现在正在组装中,地点距离伊卢米纳的圣迭戈总部约为1英里。今年1月,工作人员仍在这座建筑物内安装金属薄片和铺设地板。穿过天花板的、长达数英里的数据电缆将会与一个大型测序机器工场连接,而这个工场每年可以处理100万份DNA样本。伊卢米纳首席执行官兼海力克斯董事长杰伊·弗拉特利(Jay Flatley)先前说过,这将是世界上最大的测序中心。

海力克斯计划在今年或明年推出应用商店。客户有权决定对谁公开数据。它甚至还设有“核按钮”,可以清除每一个A、G、C、T碱基。但关键细节仍会分类处理。人们能不能下载他们的DNA信息并存储到其他地方呢?这是可能的,不过可能也需要支付额外费用。

总部位于美国马萨诸塞州剑桥的初创公司Good Start Genetics,是海力克斯的合作者之一。这些DNA测试会让准父母们知道,他们有无给子女带去严重遗传性疾病的风险,比如囊肿性纤维化。Good Start Genetics公司负责商业开发的杰弗里·卢伯尔(JeffreyLuber)表示,他希望能够推出一款覆盖更多受众的应用,并通过该应用报告一些重大风险。他的想法是,就像人们浏览亚马逊一样,他们会发现“那些他们不知道自己需要,但看到之后就想购买的物品”。

美国食品药品管理局(FDA)是一个绕不过去的机构。它对基因测试一直保持着密切关注,并有权决定海力克斯相关应用所披露信息的数量。美国梅奥诊所个体化医学中心(Center for Individualized Medicine at the Mayo Clinic)主任基思·斯图尔特(Keith Stewart)说,目前提供真实医疗信息(比如你罹患癌症的几率,而不只是你的DNA中含有多少尼安德特人基因)——的大多数应用,都需要监管机构批准,或至少要有一名医生予以指导。

“问题在于:对真正有用的信息,监管机构会出台什么样的规则?”奕真生物首席执行官史墨存(Mirza Cifric)说。他的公司从去年秋开始提供人体全基因组测序,并开发了自己的应用,以便更好的利用相关数据;该应用还配有可与基因顾问通话的FaceTime按钮。史墨存尚未决定是否与海力克斯联合开发一款应用,但他表示赞同它的核心理念:“基因组是一种终生资产,你要时时刻刻想着它。”

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